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ExoMars am Ziel : Endlich Marsianer – gestrandet und entrückt

Gelandet! Bild: dpa

Europas neuer Landeversuch auf dem Mars ist nur zur Hälfte geglückt. Die Sonde der europäisch-russischen Mission „ExoMars“, die nach Lebensspuren suchen soll, fliegt wie geplant um den Planeten, doch das Testlandemodul „Schiaparelli“ bleibt stumm.

          Es war eine lange Hängepartie am späten Nachmittag, dann kamen, mit mehr als zwei Stunden Verspätung, die ersten entscheidenden Funksignale von der europäisch-russischen Marssonde der Mission „ExoMars“ im ESA-Kontrollzentrum in Darmstadt an: „TGO“, die Sonde, die mit ihren empfindlichen Instrumenten Jahre lang um den Mars kreisen wird und die Mars-Atmosphäre nach Methan oder möglichen anderen Lebensspuren untersuchen soll, ist wie geplant in die Umlaufbahn des Nachbarplaneten eingetreten.

          Manfred Lindinger

          Redakteur im Ressort „Natur und Wissenschaft“.

          Joachim Müller-Jung

          Redakteur im Feuilleton, zuständig für das Ressort „Natur und Wissenschaft“.

          „Schiaparelli“ hingegen, das kleine Testlandemodul, das vor drei Tagen vom TGO abkoppelte, ist zwar wie vorgesehen auf dem Roten Planeten gelandet, es sendet aber offenbar keine Signale. Die Batterieladung wird der kleinen Landeinheit allerdings keine lange Lebensdauer ermöglichen, doch die Testmission ist ohnehin als Vorhut gedacht für ein viel größeres Ziel: die im Jahr 2020 vorgesehene Landung eines europäischen Roboterfahrzeugs auf dem Mars.

          „Es war nur ein Test“, kommentierte Missionschef Paolo Ferri von der ESA den Schiaparelli-Ausfall., „wir sollten keine voreiligen Schlüsse ziehen“. Um Mitternacht erwartet man weitere Radiosignale, die bis zum frühen Donnerstagmorgen ausgewertet sein sollen. Jan Wörner, ESA-Generaldirektor hofft immer noch auf ein glückliches Ende für Schiaparelli und spricht von einer „erfolgreichen Mission“. Details wollte die Raumfahrtagentur bei einer Pressekonferenz an diesem Donnerstag um 10 Uhr MESZ präsentieren.

          Das erste Signal vom TGO - von der Sonde, die die nächsten Jahre den Mars umrundet und die Atmosphäre analysiert.

          „ExoMars“ ist einmalig – nicht nur, weil es Europas erste kontrolliert Landung auf dem Mars sein sollte, sondern auch, weil es die erste europäische Mars-Mission ist, die gezielt nach Lebensspuren auf dem Nachbarplaneten sucht. 

          Der Mars ist ein beliebtes Reiseziel für die Raumfahrt. Der Grund ist vor allem die Nähe dieses Gesteinsplaneten. Unser äußerster Nachbarplanet ist nur etwa 1,5 Mal so weit von der Sonne entfernt wie die Erde und bei günstiger Konstellation in einem halben Jahr mit einem Raumfahrzeug zu erreichen. Rund 40 unbemannte Raumsonden haben sich seit 1960 auf den Weg zum Roten Planeten gemacht, viele Missionen waren Fehlschläge.

          Sechs Sonden sind noch immer funktionstüchtig: So observieren der amerikanische „Mars Reconnaissance Orbiter“, die Sonden „2001 Mars Odyssey“ und „Maven“ sowie die europäische Sonde „Mars Express“ von Umlaufbahnen aus den Mars, die amerikanischen Rover „Opportunity“ und „Curiosity“ fahren auf der Marsoberfläche umher, schießen Fotos und analysieren Bodenproben. Es sind aber auch bemannte Missionen in Vorbereitung, die die ersten Astronauten zum Mars befördern sollen. So plant die amerikanische Raumfahrtbehörde Nasa, Mitte der dreißiger Jahre mit Orion-Raumschiffen die ersten Menschen zu unserem äußeren Nachbarn zu schicken.

          Die Namen und die Orte der  auf dem Mars erfolgreich gelandeten Marssonden.

          Kein anderer Planet ist so gut erforscht worden wie der Mars. Und doch birgt der vierte Planet unseres Sonnensystems immer noch eine Menge Geheimnisse: Hatte die öde Staub- und Steinwüste, deren höchster inaktiver Vulkan 25 Kilometer in die Höhe ragt, tatsächlich einst eine Atmosphäre wie die Erde? Sprudelte dort einmal Wasser in großen Mengen, und war der Mars sogar von einem kleinen Ozean bedeckt, wie manche Wissenschaftler glauben? Und gab es einmal Leben auf dem Planeten? Um hier endlich mehr Klarheit zu schaffen, haben sich Europa und Russland zum Projekt ExoMars zusammengeschlossen, dessen Vorhut am heutigen Mittwoch den Mars erreicht. Nach einer Reise von sieben Monaten und 500 Millionen zurückgelegten Kilometern kommt die Raumsonde „TGO“ am späten Mittwochnachmittag am Roten Planeten an und schwenkt in eine Umlaufbahn ein. Eine Stunde zuvor wird – verläuft alles weiter nach Plan – die Landeeinheit „Schiaparelli“ auf der Marsoberfläche aufsetzen.

          Die spektakuläre Ladung von „Schiaparelli“ 

          Das Instrument, das nach dem italienischen Astronomen (1835-1910) benannt ist, der einst seltsame Kanäle auf dem Mars beobachtete, hatte der Spurengas-Orbiter „TGO“ seit seinem Start Anfang März dieses Jahres huckepack mit sich geführt. Vor drei Tagen wurde „Schiaparelli“ vom Orbiter in rund 900.000 Kilometern Entfernung vom Mars abgekoppelt und Richtung Oberfläche geschickt. Mit der 600 Kilogramm schweren Sonde, deren Form an eine Raumkapsel erinnert, wollen die europäische Raumfahrtagentur Esa und ihr russischer Partner Roskosmos Temperatur- und Luftdruckmessungen in Bodennähe vornehmen, vor allem aber Erfahrungen mit Landemanövern auf dem Mars sammeln und Techniken dafür testen. Denn in vier Jahren soll der zweite Teil der ExoMars-Mission folgen: Ein Rover, der auf dem Planeten landet und die Oberfläche erkundet. Erfolgreiche Marslandungen von stationären und mobilen Geräten sind bislang nur der amerikanischen Raumfahrtbehörde Nasa gelungen. Im Jahr 2003 hatte die Esa mit „Beagle 2“ zwar einen Versuch unternommen. Die Landeeinheit blieb aber nach dem Aufsetzen stumm, so dass sie schließlich aufgegeben wurde.

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