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Bekanntgabe in Oslo : Medizin-Nobelpreis für die Entdecker des Hepatitis-C-Virus

  • Aktualisiert am

Die drei Preisträger Harvey J. Alter, Michael Houghton und Charles M. Rice auf einer Leinwand bei der Verkündigung der Preisträger in Oslo Bild: Reuters

In Stockholm hat der alljährliche Nobelpreisreigen mit der Bekanntgabe des Nobelpreises für Medizin begonnen. Wie so vieles steht auch die Vergabe der Nobelpreise unter dem Eindruck der weltweiten Corona-Pandemie.

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          Der Nobelpreis für Medizin geht in diesem Jahr an Harvey J. Alter (Vereinigte Staaten), Michael Houghton (Großbritannien) und Charles M. Rice (Vereinigte Staaten) für die Entdeckung des Hepatitis-C-Virus. Das teilte das Karolinska-Institut am Montag in Stockholm mit. Dank der Entdeckungen der drei Preisträger könne Hepatitis C jetzt geheilt werden, hieß es. Sie hätten die Ursache für Fälle chronischer Hepatitis gefunden und Blutuntersuchungen sowie neue Medikamente ermöglicht, die Millionen von Menschenleben gerettet hätten.

          Der Preis geht „an drei Forscher, die einen maßgeblichen Anteil am Kampf gegen die durch Blut übertragene Hepatitis geleistet haben. Die Krankheit ist ein großes globales Gesundheitsproblem, die bei Menschen rund um den Globus Zirrhose und Leberkrebs verursacht“, hieß es vom Nobelkomitee.

          Die Krankheit sei ein großes globales Gesundheitsproblem und verursache bei Menschen rund um den Globus Zirrhose und Leberkrebs, hieß es weiter. Nach WHO-Angaben sterben jährlich weltweit fast 400.000 Menschen infolge einer Hepatitis-C-Infektion, 71 Millionen Menschen sind chronisch infiziert. Europa gehört zu den stark betroffenen Regionen.

          Die Preisträger und deren Leistungen

          Der 1935 in New York geborene Harvey J. Alter zeigte zunächst, dass ein bis dato unbekanntes Virus eine chronische Hepatitis auslösen kann. Dem 1949 geborenen Briten Michael Houghton gelang es, das Genom des neuen Virus zu isolieren.

          Harvey J. Alter
          Harvey J. Alter : Bild: AFP

          Es bekam den Namen Hepatitis-C-Virus. Charles M. Rice, 1952 in Sacramento geboren, lieferte schließlich den Beweis dafür, dass das Hepatitis-C-Virus allein Hepatitis verursachen kann.

          Unter Hepatitis versteht man allgemein eine Entzündung der Leber. Sie kann auch Folge von Alkoholmissbrauch, Umweltgiften oder einer Autoimmunerkrankung sein, wird in den meisten Fällen aber von Viren hervorgerufen. Das Hepatitis-A-Virus wird meist über verunreinigtes Wasser oder Lebensmittel übertragen, Hepatitis B und C hingegen über Blut. Heute kennt man noch zwei weitere Hepatitis-Varianten, D und E.

          Dank der Entdeckung des Hepatitis-C-Virus gebe es heute hochempfindliche Bluttests zum Nachweis des Erregers, schreibt das Nobelkomitee in seiner Begründung für die Preisvergabe. In der Folge kämen Infektionen nach Bluttransfusionen in vielen Ländern der Welt heute praktisch nicht mehr vor. Auch die Entwicklung antiviraler Medikamente sei ohne die Entdeckung des Erregers nicht möglich gewesen. Hepatitis C ist heute grundsätzlich gut zu behandeln, aber bei weitem nicht alle Betroffenen weltweit haben Zugang zu einer Therapie. Eine effektive Impfung gegen das Virus gibt es noch nicht.

          Michael Houghton ist Virologe an der  University of Alberta und Direktor des dort ansässigen Li Ka Shing Applied Virology Institute.
          Michael Houghton ist Virologe an der University of Alberta und Direktor des dort ansässigen Li Ka Shing Applied Virology Institute. : Bild: University of Alberta

          Absolut verdient und überfällig

          Die Erforschung der Hepatitis-Erreger hat bereits vielen Wissenschaftlern Ruhm und Ehre eingebracht - auch einem deutschen.Der Heidelberger Virologe Ralf Bartenschlager bekam 2016 den renommierten Lasker-Preis für klinisch-medizinische Forschung. Ihm war es gelungen, das Virus im Labor zu vermehren. Den Preis erhielt Bartenschlager gemeinsam mit dem jetzigen Nobelpreis-Träger Charles M. Rice. Dass der Deutsche am Montag nicht auf der Liste der Nobelpreis-Träger stand, stieß bei Fachkollege Michael Manns von der Medizinischen Hochschule Hannover auf Bedauern: „Die Auszeichnung ist absolut verdient und überfällig. Ich hätte mir gerne noch einen vierten Preisträger gewünscht, Ralf Bartenschlager aus Heidelberg.

          Charles M. Rice ist Professor für Virologie an der Rockefeller University in New York.
          Charles M. Rice ist Professor für Virologie an der Rockefeller University in New York. : Bild: AFP

          Er hätte es auch absolut verdient.“ Auch Alter und Houghten sind für ihre Hepatitis-Forschung bereits mit dem Lasker-Preis geehrt worden. Der US-Forscher Baruch Blumberg wiederum erhielt 1976 den Medizin-Nobelpreis für die Entdeckung des Hepatitis-B-Virus.

          In Deutschland sind vor allem Menschen von Hepatitis C betroffen, die sich Drogen spritzen. Denn das Virus kann durch gemeinsames Benutzen von Spritzbesteck und Zubehör übertragen werden. Studien zufolge seien zwischen 37 und 75 Prozent der Menschen in Deutschland, die sich Drogen spritzen, mit dem Erreger infiziert, heißt es beim Robert Koch-Institut (RKI). Selten wird der Erreger nach Angaben der Deutschen Aidshilfe auch beim Sex übertragen. Das betreffe vor allem Männer, die Sex mit Männern haben. In Deutschland erkrankten laut RKI im Jahr 2019 knapp 6000 Menschen, insgesamt sind schätzungsweise 250.000 Menschen infiziert.

          Der Nobelpreis-Reigen beginnt

          Die höchste Auszeichnung für Mediziner ist in diesem Jahr mit zehn Millionen schwedischen Kronen (rund 950.000 Euro) dotiert, eine Million Kronen mehr als im Vorjahr. Seit 1901 haben 219 Menschen den Medizin-Nobelpreis erhalten, darunter 12 Frauen. Der erste ging an den deutschen Bakteriologen Emil Adolf von Behring für die Entdeckung einer Therapie gegen Diphtherie. Vor 25 Jahren bekam als erste deutsche Frau Christiane Nüsslein-Volhard diese Auszeichnung.

          Im vergangenen Jahr erhielten William Kaelin (Vereinigte Staaten), Peter Ratcliffe (Großbritannien) und Gregg Semenza (Vereinigte Staaten) den Preis. Sie hatten entdeckt, wie Zellen den Sauerstoffgehalt wahrnehmen und sich daran anpassen.

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          Im Überblick : Nobelpreisträger von 1901 bis 2020

          Mit dem Medizin-Preis startete der Nobelpreis-Reigen. Am Dienstag und Mittwoch werden die Träger des Physik- und des Chemie-Preises benannt. Am Donnerstag wird bekanntgegeben, wer den diesjährigen Literatur-Nobelpreis erhält und am Freitag der Träger des diesjährigen Friedensnobelpreises. Die Reihe der Bekanntgaben endet am folgenden Montag, 12. Oktober, mit dem von der schwedischen Reichsbank gestifteten sogenannten Wirtschafts-Nobelpreis.

          Die feierliche Vergabe aller Auszeichnungen findet traditionsgemäß am 10. Dezember statt, dem Todestag des Preisstifters Alfred Nobel.

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