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Neurologie : „Musik verändert die Chemie des Hirns“

  • -Aktualisiert am

Stefan Kölsch hält nichts von Stradivaris. Unsere Neuronen gaukeln uns nur vor, dass sie besser klingen, weil sie so wahnsinnig teuer sind. Bild: Isabel Klett

Der Geiger und Neurowissenschaftler Stefan Kölsch über Walgesänge, die ersten Instrumente der Weltgeschichte, Parkinson-Patienten, die Walzer tanzen, und seine kindliche Liebe zur Marschmusik.

          8 Min.

          Herr Professor Kölsch, Sie behaupten, Musik – Ihr zentrales Forschungsgebiet – habe „heilende Kraft“. Wogegen denn?

          Insbesondere nach Schlaganfällen, bei Parkinson, Alzheimer und Depressionen sind positive Effekte durch Musik gut belegt. Und es gibt sogar Hinweise, dass Musikhören das Leben generell verlängert.

          Steven Pinker, ein Psychologieprofessor in Harvard, hat Musik einmal als „auditory cheesecake“ bezeichnet – „Käsekuchen für die Ohren“. Angenehm, aber unwichtig.

          Pinker blickt nicht über den Tellerrand seiner übersättigten amerikanischen Kultur hinaus. Dadurch entgeht ihm das Wesentliche. Auch für Bildungsbürger in Mitteleuropa mag ein Besuch im Konzertsaal Luxus sein. Berücksichtigt man, was Musik in Extremsituationen zu leisten vermag, relativiert sich Steven Pinkers Aussage.

          Wie meinen Sie das?

          Denken Sie etwa an die legendäre Endurance-Expedition: Im Januar 1915 froren Ernest Shackleton und seine Männer mit ihrem Forschungsschiff in der Eishölle der Antarktis fest. Die Temperaturen sinken dort auf bis zu minus 90 Grad. Das Schiff wurde vom Eis zerquetscht. Den Männern froren Zehen ab. Sie schrien vor Schmerzen, wollten nur noch sterben. Da holte ein Mitglied von Shackletons Team sein Banjo heraus und stimmte Lieder an. Alle sangen gemeinsam – und schöpften neuen Mut. Immer wieder. Wochenlang. Ohne Musik hätten etliche aus seiner Mannschaft diese Expedition nicht überlebt, schrieb Shackleton später.

          Stimmt es, dass regelmäßiges Musizieren das Gehirn verändert?

          Schon beim Musikhören werden hilfreiche Botenstoffe im Hirn freigesetzt. Die ganze Gehirn-Chemie verändert sich. Singt oder musiziert man aktiv, sind diese Effekte noch deutlich stärker. Mit der Zeit ändert sich sogar die Anatomie des Gehirns: Neue neuronale Verknüpfungen bilden sich. Die Nervenleitungen werden dicker und können Informationen schneller übermitteln.

          Gibt es im Gehirn denn so etwas wie ein „Musik-Zentrum“?

          Das wurde lange vermutet. In Wirklichkeit aber sind sowohl beim Musizieren als auch beim Musikhören sehr viele unterschiedliche neuronale Netzwerke beteiligt. Die Aktivierung des Neokortex in der rechten Hirnhälfte ist bei Musik allerdings stärker als diejenige in der linken – bei Sprache verhält es sich genau umgekehrt. Es fällt aber auch auf, dass die komplexen Gehirnstrukturen für Sprache und Musik einander überlappen. Das bietet für Schlaganfallpatienten mit Sprachstörungen Chancen.

          Weshalb?

          Nach einem Schlaganfall in der linken Hirnhälfte sind die Sprachfähigkeiten meist stark beeinträchtigt. Die rechte Hirnhälfte aber funktioniert weiter normal, und man kann etwa Lieder wie „Fuchs, du hast die Gans gestohlen“ noch abrufen. Und zwar sowohl Melodie als auch Text. Trainiert man das gezielt, regenerieren sich mit der Zeit meist auch allgemeine Sprachfähigkeiten. Die Musik hilft der Sprache also gleichsam wieder auf die Sprünge. Betroffene beginnen im Alltag einfache Mitteilungen wie: „Ich geh einkaufen“ – die sie nicht aussprechen können – zu singen. Und über diesen Umweg lernen nicht wenige mit der Zeit wieder, recht fließend „normal“ zu sprechen.

          Sie haben Geige studiert. Doch am ersten Tag nach Ihrem Abschlusskonzert am Konservatorium schrieben Sie sich an der Uni für Psychologie und Soziologie ein. Zu viel Lampenfieber für eine Karriere als Musiker?

          Nein. Während des Musikstudiums kollabierte mein rechter Lungenflügel. Ein ganzes Jahr lang musste ich mich schonen und durfte nur wenig üben. Um mich zu beschäftigen, besuchte ich an der Uni alle möglichen Vorlesungen: Philosophie, Sprachwissenschaft, Psychologie. Eine neue Welt tat sich für mich auf. Und der Wissensdrang ließ mich nie mehr los. Besonders begann mich die Frage zu interessieren, was Musik im Gehirn auslöst – der spätere Hauptschwerpunkt meiner Forschung.

          Stimmt es, dass Sie für Ihre Dissertation nur ein Jahr gebraucht haben?

          Elf Monate.

          Was waren dabei Ihre wichtigsten Erkenntnisse?

          Als ich Versuchspersonen über Kopfhörer abwechselnd verbale Botschaften und Akkordfolgen vorspielte, sah ich im EEG unter anderem, dass, wenn die Probanden eine unharmonische Akkordfolge hörten, in ihrem Gehirn ganz ähnliche Schaltkreise aktiviert wurden wie beim Hören grammatikalisch falscher Sätze wie zum Beispiel „Die Affen haben Bananen essen.“ Und selbst wenn Testpersonen gar nicht bewusst wahrnahmen, dass eine Akkordfolge seltsam klang, zeigte sich in ihrem Gehirn deutlich dieses Aktivierungsmuster, das auf Irritation hinweist.

          Eine 35.000 Jahre alte Schwanenflügelknochen-Flöte aus der Eiszeit

          Ist das Gespür für musikalische Harmonien also angeboren?

          Nein. Aber das Potential, solche Regeln sehr rasch zu erlernen, ist angeboren – ähnlich wie die Voraussetzungen zum Spracherwerb. Überhaupt gibt es viele Parallelen zwischen Sprache und Musik: Die Grammatiken unterschiedlicher Sprachen ähneln einander ja nur bedingt. Und auch was in der Musik als harmonisch gilt, hängt vom jeweiligen Kulturkreis ab. Sprache ist letztlich eine Spezialform von Musik – sozusagen „Musik, die von nur einer Person gleichzeitig gemacht wird“, mit Klängen, die ganz spezielle Bedeutungen haben.

          Träumt jeder Geiger davon, eine Stradivari zu spielen?

          Ich mit Sicherheit nicht. Stradivari-Geigen werden total überschätzt. Die einzigartige Qualität dieser Instrumente, die mehrere Millionen Euro kosten, ist ein Mythos. Wissenschaftliche Experimente haben das klar gezeigt: Als Spitzenmusiker, durch einen Vorhang verdeckt, auf unterschiedlichen Geigen das gleiche Stück spielten, empfand die Mehrheit der Zuhörer – und zwar sowohl Profimusiker als auch Laien – den Klang moderner, preiswerter Violinen als voller und schöner als denjenigen einer Stradivari-Geige.

          Warum hält sich der Mythos dieser Instrumente dennoch?

          Das hat mit der Funktionsweise des menschlichen Gehirns zu tun: Glaubt unser Gehirn, dass etwas ganz toll und kostbar ist, dann nehmen wir es auch als ganz toll und kostbar wahr. Wenn ich Ihnen zum Beispiel ein Glas Wein anbiete und nebenbei erwähne, der Tropfen stamme aus einem weltberühmten Weingut und die Flasche koste 50 Euro – dann wird Ihnen der Wein besser schmecken, als wenn Sie gesagt bekommen, dass er nur fünf Euro koste.

          „Musik ist spezifisch menschlich“, behaupten Sie. Dabei sind beispielsweise Papageien doch auch musikalisch. Und in Thailand gibt es sogar ein Elefanten-Orchester.

          Bei diesem sogenannten Elefanten-Orchester machen eigentlich Menschen die Musik, und Elefanten sind darauf dressiert, mit dem Rüssel irgendwelche Rasseln zu schütteln, so dass das möglichst wenig störend auffällt. Und der Papagei auf dem populären Youtube-Video aus Kalifornien? Er bewegt seinen Kopf im Rhythmus der Musik der Backstreet Boys, richtig. Was das Video jedoch nicht zeigt, ist die Besitzerin des Papageis, die ihm – hinter der Kamera – diese Bewegungen vorturnt.

          Verstehe. Aber Sie werden sicher nicht bestreiten wollen, dass Wale sehr eindrucksvoll singen.

          Die Lieder dieser Meeressäuger sind in der Tat faszinierend. Das Entscheidende ist jedoch: Wale singen weder im Chor noch zu einem gemeinsamen Rhythmus. Sie schwimmen zwar in Gruppen, singen aber abwechselnd. Außer dem Menschen gibt es keine Spezies, deren Individuen ihre Stimmen zu einem gemeinsamen Rhythmus synchronisieren: weder Papageien noch Singvögel noch Wale oder Menschenaffen. Ausschließlich Menschen kommen zusammen, singen gemeinsam „Heijo!“, klatschen im Takt in die Hände und stampfen und tanzen im Rhythmus. Gemeinsames Musizieren ist das, was den Menschen vom Tier unterscheidet.

          Tatsächlich, fast alle Menschen lieben Musik. Aber warum ist das so?

          Ein wichtiger Faktor dabei ist die Neugierde. Wir haben ja, wie gesagt, ein gutes Gespür für die „Grammatik von Musik“. Und Musik spielt mit unseren Erwartungen: Ständig möchte man als Zuhörer wissen, wie es weitergeht: Kommt genau der Ton, den ich erwarte? Das fragt sich das Gehirn unwillkürlich, auch ohne dass es uns überhaupt bewusst ist. Und Situationen der gespannten Erwartung mag unser Hirn generell sehr. Genuss entsteht fast immer durch eine raffinierte Mischung aus Erwartbarem und Überraschung. Dann wird im Gehirn Dopamin ausgeschüttet: ein Botenstoff, der antisklerotisch wirkt, also jung hält.

          Hat es genetische Gründe, ob jemand besonders musikalisch ist?

          Das halte ich für Mumpitz. Selbst Genforscher kommen immer stärker zur Überzeugung, dass die DNA allein nicht viel aussagt. Viel wichtiger ist die sogenannte Epigenetik: also welche Abschnitte des Erbguts durch Umweltfaktoren aktiviert werden und welche eben nicht. Musikalisches Talent jedenfalls wird durch sehr viele Dinge geprägt: Bereits Töne, Melodien und Rhythmen, die man im Mutterleib hört, können eine Auswirkung haben. Und dann natürlich die ersten Eindrücke nach der Geburt: Wie sprechen die Eltern mit dem Baby? Singen sie mit ihm? Vielleicht läuft auch zufällig ein Song im Radio, für den ein Säugling besonders empfänglich ist.

          Und wie wird die Musik dann im Gehirn gespeichert?

          Da sind noch viele Fragen offen. Interessant ist aber, dass sich manche schwer demente Menschen an fast nichts mehr erinnern können, aber noch immer viele Melodien korrekt erkennen. Vieles deutet also darauf hin, dass es ein spezifisches Gedächtnis für musikalische Inhalte gibt. Mit Sicherheit bestehen jedoch enge Verbindungen zu anderen neurologischen Strukturen im Gehirn: Studien haben nämlich gezeigt, dass Alzheimer-Patienten mehr Details aus ihrer Biographie erinnern, wenn im Hintergrund Musik läuft. Und zwar auch dann, wenn diese Musik nichts mit den geschilderten Ereignissen zu tun hat.

          Wie erklären Sie sich das?

          Ich vermute, es gibt so etwas wie einen „Emotions-Gedächtnistunnel“: In einer Region im Gehirn liegen Emotionen, Musikverständnis und biographisches Gedächtnis sehr nah beieinander. Stimuliert man dieses Hirnareal nun mit Musik, die Emotionen auslöst, dann werden automatisch auch biographische Gedächtnisfunktionen mit aktiviert. Man öffnet mit Hilfe von Musik und Gefühlen also gleichsam einen Tunnel, und wenn die Bahn frei ist, werden selbst bei Alzheimer-Patienten in einem späten Stadium auch allerlei persönliche Erinnerungen zugeschaltet.

          Stimmt es, dass Ihre ersten musikalischen Erinnerungen Mozart- Symphonien und Marschmusik sind?

          Kuriose Mischung, nicht wahr? Aber mein Vater war Offizier, und wir hatten viele Schallplatten mit Marschmusik zu Hause. Als Kind gefiel mir dieser Musikstil sehr. „Daduffda“ nannte ich ihn. „Daduffda hören!“ wollte ich ständig. Meine Eltern liebten aber auch Mozart. Einige Mozart-Symphonien habe ich noch so genau im Ohr, dass ich mit Sicherheit sagen kann: Die Aufnahme, die wir damals zu Hause hatten und die leider verschollen ist, habe ich später weder auf Schallplatte noch auf CD irgendwo wiedergefunden.

          Es soll Berichte über Parkinson- Patienten geben, die kaum mehr gehen können, aber zu Musik das Tanzbein schwingen.

          Das hat mich selbst sehr verblüfft. Parkinson wird ja auch „Schüttellähmung“ genannt. In fortgeschrittenem Stadium zittern die Betroffenen sehr stark, und falls sie überhaupt noch gehen können, kommt es dabei immer wieder zu Blockaden, bei denen die Bewegung vorübergehend stockt. Macht man hingegen Musik an, kann derselbe Patient oft tatsächlich plötzlich Walzer tanzen.

          Wie ist das möglich?

          Bei Parkinson-Patienten ist unter anderem das Zeitempfinden gestört: Bittet man sie beispielsweise, bis zehn zu zählen, so zählen sie oft sehr langsam und unregelmäßig. Manche machen zwischendurch Pausen, ohne es zu merken. Vieles deutet aber darauf hin, dass ihr Zeitgefühl durch den Rhythmus der Musik gleichsam wieder getaktet werden kann. Und es gibt im Gehirn auch direkte Wechselwirkungen zwischen Musikverarbeitung und Motorik: Schon wenn ich einen Takt klatsche, werden bei ihnen – und bei Parkinson-Patienten – automatisch Strukturen im Gehirn aktiv, die auch eine wichtige Rolle bei der Ausführung von Körperbewegungen spielen: Areale des Prämotorischen Kortex etwa sowie die sogenannten Basalganglien. Das scheint die körperliche Agilität zu fördern. Im Detail verstehen wir diese Mechanismen noch nicht. Aber durch Musik gerät der ganze Organismus offenbar in eine Art Schwingung, die vielen Parkinson-Patienten dabei hilft, Bewegungen wieder mit mehr Leichtigkeit auszuführen. Besonders effektiv ist Tanzmusik. Und zwar die Stilrichtung, die den Patienten selbst am besten gefällt. Oft hält die Wirkung übrigens auch nach dem Musikhören noch etwas an, aber das ist individuell verschieden.

          Menschen, die an Depressionen leiden, empfehlen Sie die Songs der Beach Boys.

          Mag sein, dass Depressiven manchmal traurige Lieder helfen, um sich in ihren Gefühlen verstanden zu fühlen. Aber spätestens nach dem dritten Song sollte man zu positiv gestimmter Musik übergehen – auch wenn man sich dafür einen Ruck geben muss. In sehr vielen Fällen hilft fröhliche Musik nämlich dabei, die eigene Stimmung aufzuhellen. Absurderweise gelten in unserer Kultur negative Gedanken und Gefühle oft als schick. Dabei schaden sie auf Dauer der Gesundheit. Durch fröhliche Musik hingegen kann man die sogenannte Hippocampus-Formation stimulieren: eine Struktur, in der bis ins hohe Alter neue Gehirnzellen gebildet werden können. Das hält das Hirn jung, flexibel und fit.

          Auf der Schwäbischen Alb haben Archäologen das wohl älteste Musikinstrument der Weltgeschichte gefunden: mehr als 35 000 Jahre alt. Wie klingen solche aus Geierknochen geschnitzten Flöten?

          Ähnlich wie eine heutige Blockflöte. Die Klangfarbe der Steinzeit-Flöte ist lediglich etwas heller und rauschiger. Aber das älteste Musikinstrument? Ich kann mir sehr gut vorstellen, dass noch deutlich ältere ausgegraben werden. Denn seit es den Homo sapiens gibt – also seit Hunderttausenden von Jahren –, gibt es auch Musik. Ich denke: Ohne Musik hätte es der Mensch gar nicht durch die Evolution geschafft.

          Stimmt es, dass Ihnen die Kantaten von Johann Sebastian Bach dabei helfen, strukturiert zu denken?

          Ja. Auch beim Schreiben meines neuen Buches habe ich daher die meiste Zeit über Bach gehört. Mir helfen Bach-Kantaten, meine Gedanken zu ordnen, obwohl ich selbst nicht genau erklären kann, weshalb. Aber auch wenn ich dann ganz tief ins Schreiben versunken bin, gibt es gerade bei Bach immer wieder Momente, in denen ich denke: „Ah, jetzt kommt gleich diese Passage, die ich so besonders liebe!“ Dann unterbreche ich die Arbeit für eine Weile und höre nur noch zu.

          Wären Sie manchmal lieber wieder Geiger als Psychologieprofessor?

          Ich liebe meinen Job. Und vereinzelt trete ich auch noch als Musiker auf, meist in Kombination mit einem wissenschaftlichen Vortrag. Doch von Zeit zu Zeit, wenn ich ein besonders tolles Konzert höre, denke ich schon: Gemeinsam mit solchen Meistern musizieren zu dürfen, dafür würde ich sehr viel geben.

          Zur Person

          Stefan Kölsch, geboren 1968, studierte am Konservatorium Bremen Violine, Klavier und Komposition. Von 1994 an absolvierte er an der Universität Leipzig ein Studium in Psychologie und Soziologie. 2000 promovierte er am Max-Planck-Institut für Kognitions- und Neurowissenschaften in Leipzig zum Thema „Musik und Gehirn“. Anschließend war er Postdoc an der Harvard Medical School in Boston und leitete dann von 2003 bis 2007 die Forschungsgruppe „Neurokognition der Musik“ am Leipziger Max-Planck-Institut. Seit 2010 lehrt er Psychologie an der Freien Universität Berlin und seit 2015 an der Universität Bergen in Norwegen. Zuletzt erschien von ihm: „Good Vibrations – Die heilende Kraft der Musik“, Ullstein Verlag, Berlin 2019.

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