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Monique Goyens reply to Joaquín Almunia : A danger for the consumer

  • -Aktualisiert am

The push of vertical services

Allowing Google to define its field of competitors, then charge them for the privilege of competing, it will be extremely difficult for new entrants to the vertical search market. No matter how relevant their services are to consumers’ queries, for them to compete against Google and its main rivals they will require the financial means to compete in the auction mechanism.

In his answer to Mathias Döpfner, CEO of Springer, published in the Frankfurter Allgemeine Zeitung of 13 May, Vice-President Almunia wrote it is the role of the EU’s competition watchdog “to fight abuses in the best interests of consumers rather than competitors”. Whether the Commission’s antitrust investigation removes what Mathias Döpfner calls the “fear” of the search giant’s competitors, remains to be seen. However, fighting market abuse in the interest of consumers looks very different.

This would be a sad conclusion, particularly as Vice President Almunia has also decided not to investigate the relationship between Google’s abuse of dominance and its privacy practices. A key component of Google’s policy in order to maintain its dominance of online search is to increase the scale of data it collects via its different services such as Gmail or YouTube. Search engines can make their results more effective as their scale – including the volume of user data and search queries – increases. With the ever-increasing breadth of Google’s online services, a particular user’s online activities will be traceable on a much more continuous and universal level – resulting in more ‘tailored’ search results. The rightfully contested privacy policy of Google which results in combining user data among its different products is directly linked to its dominance in the online search and should therefore be considered an aggravating factor in the Commission’s analysis.

A couple of years ago, the Commission launched a competition investigation against tech giant Microsoft, because it offered users its Windows operating system and company-owned Internet Explorer. The similarities of the Google case with that of Microsoft Internet Explorer are as disturbing as they are remarkable. With Microsoft, the dominance in desktop operating systems was abused to push Internet Explorer; with Google the dominance in the online search is being used to push vertical services. But here is where the similarities end. The handling of the case by the European Commission is diametrically different – the Commission obliged Microsoft to change its business model and treat competing browsers in a non-discriminatory way. We see no rationale to taking a different approach with Google.

The competences of the Commission as competition guardians are comprehensive. Not using them to the benefit of consumers would be negligent.

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